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Les fentes labio-palatines (ou labio-maxillo-palatines) sont des malformations qui se produisent durant les premières semaines de la grossesse et qui sont dues à des causes diverses. A la suite de l’absence de fusion entre différentes parties du visage (lèvre, plancher nasal, os maxillaire et palais) se forment de gros défauts de substance dans la région du nez, de la lèvre supérieure, de la mâchoire et/ou du palais dur et mou. Ces lésions ne sont pas uniquement d’ordre esthétique, mais conduisent à des troubles fonctionnels importants de la déglutition, de la parole, de la dentition, et à la longue de l’audition.


Photo de Christian, enfant du Pérou avec une fente labio-maxillo-palatine complète

Ces malformations, que l’on rencontre dans le monde entier, étaient déjà connues des peuples de l’antiquité. Dans certains pays, leur fréquence est plus haute que chez nous, et touche environ un enfant sur 500-800 naissances. La thérapie a fait d’immenses progrès au cours des dernières décades, si bien que les enfants atteints peuvent être complètement réhabilités, s’ils sont pris en charge à temps.
Le traitement chirurgical consiste à reconstruire l’anatomie normale, et est accompagné de toute une palette de thérapies accessoires telles qu’orthodontie, logopédie et audiologie. Dans les pays en voie de développement, une grande partie de ces enfants ne sont pas traités, parce que les possibilités de traitement sont inexistantes, ou parce que les familles ne peuvent pas assumer les frais d’une opération. Ces enfants, par ailleurs parfaitement normaux, sont souvent repoussés par leur famille, cachés ou abandonnés.